"T-cellene? Ja, de var det verste jeg visste da jeg studerte"

Foto: Lars Petter Devik
Foto: Lars Petter Devik

​- De er jævlig vanskelige. Men egentlig ikke. Jeg kan prøve å forklare!
Det sier Fridtjof Lund-Johansen, forsker ved Avdeling for immunologi og transfusjonsmedisin ved Oslo universitetssykehus.
Behovet for å forstå T-cellen er blitt akutt. Denne gåtefulle figuren i immunsystemet havnet lenge i skyggen av B-cellen, som stjal rampelyset fordi det er den som produserer antistoffene vi har hørt så mye om: proteinene som kan blokkere viruset og som alle vaksinene er innrettet for å gi oss. Men siden i sommer har det kommet et renn av forskningsartikler og medieoppslag hvor T-cellen har hovedrollen. Nå er det den som skal være nøkkelen til beskyttende og langvarig immunitet. Kanskje kan T-cellene forklare hvorfor noen blir livstruende syke mens forbløffende mange er helt symptomfrie. T-celler kan dessuten være hemmeligheten bak en effektiv vaksine.
Og ikke minst: Nye teorier om T-cellene skaper nå forhåpninger om at pandemien er mindre dødelig og vil vare kortere enn vi hadde trodd på grunn av såkalt kryssimmunitet. Fridtjof Lund-Johansen, som egentlig er spesialist på antistoffer, må medgi at de ulike typene T-celler er mer komplekse kreaturer: Ikke bare er det de ulike typene T-celler som dreper virusinfiserte celler, det er også de som - når alt kommer til alt - styrer produksjonen av antistoffer.
- Uten T-celler blir vi ikke friske, sier han.

Ytre og indre trusler. Vi kan dele truslene immunforsvaret må håndtere, i to. Noen inntrengere, ikke minst bakterier, lever og formerer seg på utsiden av cellene våre. Virus, derimot, gjemmer seg inni cellene. Der kaprer de cellens eget maskineri og utnytter det til å lage kopier av seg selv som så sprenger seg ut, klare til å kolonisere stadig nye celler. De lovpriste antistoffene kan være effektive for å forhindre dette, men det de gjør, er bare å svime tilfeldig rundt i væsken mellom cellene. Hvis et virus reker deres vei, kan antistoffet hekte seg på og forhindre at det kommer videre. Men har viruset først trengt seg inn i en celle, er antistoffene hjelpeløse. Kun T-celler kan oppdage hvilke celler som har inntrengere og ta seg av problemet en gang for alle.
Vaksineforsker Gunnveig Grødeland ved avdelingen for immunologi og transfusjonsmedisin ved Oslo Universitetssykehus er blant dem som nå understreker at T-cellene er minst like viktige som antistoffer for å skape beskyttelse mot covid-19. Mye tyder nemlig på at antistoffene ikke er så effektive som de burde være, sier hun. Riktignok klarer de fleste som blir smittet, å lage nok antistoffer til at det slår ut på testene, men ifølge Grødeland er det likevel en del forskning - inkludert hennes egne pågående undersøkelser - som viser at det er mindre av dem enn man skulle forvente. Ifølge Grødeland er det dessuten en urovekkende stor andel av dem som er blitt friske fra korona som ikke utvikler såkalt nøytraliserende antistoffer, altså den typen antistoffer som faktisk klarer å blokkere viruset.
Så kanskje er det T-cellen vi må sette vår lit til?
Men som Lund-Johansen, sier:
- Hvordan i helsike kan den vite om noe som den aldri har hatt erfaring med, slik som et helt nytt virus? Og hvordan kan den i det hele tatt «se» viruset når det befinner seg på innsiden av cellene?

Les hele saken i Morgenbladet.